Foto Blues Historie: Pre-war blues deel 22 Blind Willie Johnson
Blind Willie Johnson (1897 – 1945)
Samengesteld door Hans Ros

Blind Willie Johnson was een Amerikaanse gospel blueszanger, gitarist en evangelist. Zijn opvallende opnames vertonen een combinatie van krachtige zang, vaardigheden met slide-gitaar en originaliteit die latere generaties muzikanten heeft beïnvloed. Johnson werd geboren op 25 januari 1897 in Pendleton, Texas, een klein stadje in de buurt van Waco. Zijn familie verhuisde naar de landbouwrijke gemeenschap van Marlin, waar Johnson het grootste deel van zijn jeugd doorbracht. Toen Johnson vijf jaar oud was, gaf zijn vader hem zijn eerste instrument – een sigarenkist gitaar.

De familie Johnson ging elke zondag naar de kerk en dit had een blijvende invloed op Johnson en het voedde zijn verlangen om als baptistenpredikant te worden ingewijd. Johnson werd niet blind geboren en het is niet zeker hoe hij zijn zicht verloor, maar de meeste biografen van Johnson zijn het er over het algemeen over eens dat hij door zijn stiefmoeder verblind werd toen hij zeven jaar oud was, een claim die voor het eerst werd gemaakt door zijn vermeende weduwe Angeline Johnson. In haar herinnering had Willie’s vader Willie’s stiefmoeder gewelddadig geconfronteerd met haar ontrouw en tijdens de ruzie bespatte ze Willie met een bijtende oplossing van loogwater, dat hem permanent verblindende.

Op 3 december 1927 werd Johnson samen met Billiken Johnson en Coley Jones samen gebracht in een tijdelijke studio die talentscout Frank Buckley Walker had opgezet in de Deep Ellum-wijk in Dallas om op te nemen voor Columbia Records. In de sessie speelde Johnson zes nummers en werd vergezeld door Willie B. Harris op zijn eerste opname, “I Know His Blood Can Make Whole Whole”. Andere nummers die Johnson in Dallas opnam, waren “Jesus Make Up My Dying Bed”, “It’s Nobody’s Fault But Mine”, “Mother’s Children Have A Hard Time”, “Dark Was the Night, Cold Was the Ground” . Hij kreeg hier $ 50 per nummer voor, een aanzienlijk bedrag voor de periode.

De eerste nummers die werden uitgebracht waren “I Know His Blood Can Make Me Whole” en “Jesus Make Up My Dying Bed”, op de populaire 14000 Race-serie van Colombia. Johnson’s debuut werd een aanzienlijk succes; er werden 9.400 exemplaren geperst, meer dan de nieuwste release van een van de meest gevestigde sterren van Colombia, Bessie Smith, en een extra persing van 6000 exemplaren volgde. Zijn nummer “Dark Was The Night, Cold Was The Ground”, uiteindelijk de B-kant van Johnson’s tweede release, is het beste voorbeeld van zijn unieke gitaarspel.

Gedurende de Grote Depressie en de jaren 1940 trad hij op in verschillende steden en dorpen in Texas. In 1945 werd zijn huis verwoest door een brand, maar Johnson kon nergens anders wonen dan in de ruïnes van zijn huis, waar hij werd blootgesteld aan vochtigheid. Hij kreeg malariakoorts en geen ziekenhuis zou hem toelaten, hetzij vanwege zijn visuele beperking of omdat hij zwart was. In de loop van het jaar verslechterde zijn toestand gestaag tot hij stierf, op 18 september 1945. Zijn overlijdensakte meldde syfilis en blindheid als bijdragende factoren. Volgens zijn overlijdensakte werd hij begraven op de begraafplaats van Blanchette, in Beaumont. De locatie van de begraafplaats was vergeten totdat deze in 2009 werd herontdekt. ​​

 
Wil je meer horen van Blind Willie Johnson, check deze link


Ook op Blues Magazine ...