Ben Harper – Winter Is For Lovers

Record Label: ANTI-Records
Datum Release: 23 Oktober 2020
Te bestellen bij Bol.com

Ben Harper - Winter Is For Lovers

Al vanaf zijn in 1994 verschenen debuut ‘Welcome To The Cruel World’ kon Ben Harper rekenen op waardering uit diverse lagen van de muziekbevolking. Zo kon het voorkomen dat je hem tegenkwam bij intieme bijeenkomsten van singers/songwriters maar ook op enorme festivals, al dan niet als headliner, als Torhout/Werchter waar de folk-muziek van de jonge Amerikaan opvallend sterk overeind bleef tussen de bombast van acts als Beastie Boys en Therapy?. Harper produceerde, met slechts een pedalsteelgitaar bewapend, weliswaar aanzienlijk minder decibellen dan de rest maar tegen de intensiteit van de politieke geladenheid van zijn teksten, waarmee hij een geweldloze strijd voerde tegen de misstanden in de maatschappij, bleek werkelijk niemand opgewassen. Met zijn begeleidingsband The Innocent Criminals werkte hij gestaag aan een succesvolle carrière waarin geen plaats was voor muzikale beperkingen of concessies. Folk, blues, invloeden uit de hip-hop en zogenoemde alternatieve rock bleken prima samen te gaan. Hij wist met zijn eigen stijl zelfs diverse nominaties om te zetten in Grammy Awards. Bovendien werd daarmee de interesse van collega-muzikanten aangewakkerd en daarom is de kans aanwezig dat je zijn naam veelvuldig tegenkomt in de rol als producer van de meest uitlopende projecten. Onlangs verscheen ’Winter Is For Lovers’, zijn vijftiende studio-album.

Tekst: Jeroen Bakker

Na ‘No Mercy In This Land’ uit 2018 waarop hij samenwerkte met bluesharmonica-icoon Charlie Musselwhite, heeft Ben Harper er voor gekozen om het nu eens, en voor de allereerste keer, helemaal alleen te doen. Je zou het onlangs verschenen ‘Winter Is For Lovers’ kunnen zien als een logische stap in zijn ontwikkeling als muzikant. Het album grijpt terug op de tijd dat de ambitieuze singer/songwriter als jongste bediende hand- en spandiensten verrichte in The Folk Music Store, de muziekwinkel van zijn grootouders, en daar in contact kwam met bepaald niet de minste muzikanten. Doc Watson, John Fahey, Sonny Terry en Brownie McGhee kochten er al eerder een gitaar of een setje snaren maar Ben ontmoette daar Ry Cooder, raakte in gesprek met Leonard Cohen en luisterde aandachtig naar illusere bezoekers als Jackson Browne, Taj Mahal of David Lindley. Ze zouden allemaal een onuitwisbare indruk maken en korte tijd later van invloed zijn op zijn eigen composities en daarbij behorend geluid. Uiteraard werd er ook thuis niets anders gedraaid dan muziek van de meesters op gitaar. Uit alle windstreken kwamen de invloeden aangewaaid. De platenkoffer van zijn moeder bleek een magische aantrekkingskracht te hebben op de leergierige Ben. Naast flamenco of blues van allerhande fingerpickers en slide-giganten, hoorde je de klanken van klassieke en zelfs Hawaiiaanse gitaren als je het huis van de familie voorbij liep.

De liefde voor de Lap steel gitaar, of de Hawaï-gitaar, zou onvoorwaardelijk blijken. ‘Winter Is For Lovers’ is als het ware een ode aan zijn favoriete instrument. Maar liefst vijftien instrumentale composities sieren dit nieuwe album waarin Harper de luisteraar meeneemt op een reis langs locaties over de hele wereld die een speciaal plekje in zijn hart hebben veroverd.

Het is een allesbehalve uitbundig gebeuren geworden waarmee Harper het zichzelf niet echt gemakkelijk heeft gemaakt. Wat je hoort is namelijk een bepaald geluid, dat zich het beste laat omschrijven als ‘kaal’, waarin de dynamiek en variaties van de stem ontbreken. Daarnaast is het geheel akoestisch en analoog opgenomen dus ook de mogelijkheden van toegepaste geluidseffecten zijn tot een minimum gereduceerd. Desondanks is hij er in geslaagd om iedere track te voorzien van een bepaalde sfeer en karakter. Het is dus niet moeilijk om zonder bijbehorende informatie ‘Istanbul’ van ‘Manhattan’ of ‘London’ te onderscheiden. Vooral die laatste is duidelijk aangezien de Britse invloed van muzikanten als Jimmy Page, John Martyn en Richard Thompson, overigens allen afkomstig uit Londen, hierin goed valt waar te nemen.

Zelf beschouwt hij het album als een symfonie, een uit muziekstukken bestaand geheel. De inspiratie hiervoor ontstond bij het lezen van ‘Infinite Jest’, een boek van David Foster Wallace dat bekend is geworden vanwege de onconventionele verhaalstructuur. In dit geval betekent het dat de artiest zijn publiek binnen tien minuten meeneemt van ‘Lebanon’ naar ‘Toronto’ om vervolgens anderhalve minuut stil te staan in ‘Verona’. ‘The Joshua Tree’ en ‘Inland Empire’ zijn dan al lang gepasseerd.
Harper noemt de totstandkoming van zijn vastgelegde muzikale trip een veeleisend gebeuren en een beloning voor zichzelf maar wie gerekend had op nieuw grensverleggend materiaal kan ‘Winter Is For Lovers’ beter links laten liggen. Het heeft er alle schijn van dat Ben Harper deze merkwaardige periode heeft aangegrepen om zijn opgebouwde voorraadje demo’s eens door te nemen, op te poetsen en uit te brengen. Gitaarliefhebbers die een sobere, intense maar zeer intieme geluidservaring met Ben Harper in de woonkamer, en bij de open haard, wel zien zitten, kunnen dit album gerust in huis halen. Zij zullen echter na slechts een ruim half uurtje het album wel opnieuw moeten afspelen.

 

Ben Harper – Winter Is For Lovers

Tracks
01 Istanbul 1:46
02 Manhattan 3:08
03 Joshua Tree 3:55
04 Inland Empire 3:24
05 Harlem 2:26
06 Lebanon 0:29
07 London 2:08
08 Toronto 1:56
09 Verona 1:33
10 Brittany 0:46
11 Montreal 1:45
12 Bizanet 2:47
13 Toronto (Reprise) 0:35
14 Islip 1:47
15 Paris 3:02


Ook op Blues Magazine ...