American Aquarium – Lamentations

American Aquarium – Lamentations

Label: New West / PIAS
Datum Release: Mei 2020

Te bestellen bij Bol.com

In het enorme aanbod van prachtige releases op het New West / PIAS-label dreigt er wel eens een album onderbelicht te blijven. Een groot excuus is dus op zijn plaats aan het adres van American Aquarium, de gepassioneerde en hardwerkende countryrockers uit North Carolina. Met ‘Lamentations’ is namelijk een waardige opvolger verschenen van het twee jaar geleden uitgebrachte ‘Things Change’ en dat mag voor wie bekend is met het turbulente carrière-verloop van oprichter/zanger/ schrijver/gitarist en bandleider BJ Barham als een heus mirakel worden beschouwd…

Tekst: Jeroen Bakker

Al vanaf het ontstaan in 2012 is de fundering van American Aquarium allesbehalve solide geweest. Drank, drugs en een, op zijn zachtst gezegd, ietwat sobere kijk op het leven maakte het leven van Barham nou niet bepaald gemakkelijk. Dat dit bovendien een ongezonde basis bleek voor een prettige samenwerking bewijst de enorme lijst van ex-werknemers die ooit op de loonlijst van American Aquarium vermeld stonden. Het zag er zo veelbelovend uit na het verschijnen van ‘Antique Hearts’ in 2006 waarmee het allemaal begon. Binnen twee jaar tijd werd de magische grens van 200 optredens per jaar al ruimschoots overschreden en de albums verkochten opvallend goed, juist nu de malaise in de platenverkoop desastreuze vormen dreigde aan te nemen. Problemen in de privé-sfeer gooiden zand in de motor en het duurde nog lange tijd voordat de problemen ‘erkend’ werden. Na een show in Texas, zomer 2014, die grotendeels onder invloed werd afgeraffeld besloot Barham om nooit meer een druppel alcohol tot zich te nemen. Het zou zijn werkwijze als uitvoerende artiest en, belangrijker, zijn beleving als muzikant rigoureus veranderen want “hoe kun je in hemelsnaam onder invloed de oprechte countrymuziek, de stem van de mensen, op een eerlijke wijze vertolken”, zo zou hij later in een interview verklaren.

Toch kende de zakelijke kant van het muzikantenbestaan ook zijn weerslag. Het idee om de band op te heffen, de afscheidsbrief voor de fans was al geschreven en officieel gepubliceerd, bleek een vergissing en American Aquarium kwam frisser dan ooit terug met ijzersterk materiaal.

 

Barham heeft de draad, beter dan ooit, weer opgepakt. Hij is zich zeer bewust van zijn baan als verhalenverteller die alles in muziek vertaalt. Observeren wat er in de wereld gebeurt en dit vervolgens verpakken in een liedje van ongeveer drie tot vier minuten op een manier die voor iedereen begrijpelijk is. Dat die grens af en toe wordt overschreden zoals al in de opener van ‘Lamentations’ het geval is, maakt het voor de liefhebbers van sferische alt-country al direct interessant. Het maar liefst zeven minuten durende ‘Me + Mine (Lamentations)’ is het bewijs dat ellende weer de beste voedingsbodem vormt voor de betere muziek. Je moet maar durven door al meteen zo’n sterke troef op tafel te leggen. Van de American Dream is helemaal niets meer over, de mijnen worden gesloten en de rekeningen kunnen niet meer betaald worden. Er is nog ‘hoop’ want “then a politician shows up promising that He’ll return the jobs that God himself could not bring back”, klinkt het op een bijtende toon zoals wij die zeer recent vernamen op de laatste van Steve Earle en die opvallend veel overeenkomsten vertoont. De muzikanten in American Aquarium hebben daarentegen een toegankelijker geluid gecreëerd waarin veel ruimte wordt geboden om uit te waaieren maar waarin regelmatig de ruwe randjes van de country niet vergeten worden. Vergelijkingen zijn er vaker gemaakt en vooral de naam Bruce Springsteen werd daarbij vaak genoemd. Het is verklaarbaar, zeker wanneer je de prettige meezinger ‘The Luckier You Get’ beluistert. ‘Greetings from Ashbury Park’ heet in het geval van American Aquarium echter ‘Greetings from Tobaccotown’ en ook hier staat de hardworkin’ American centraal. ‘Lamentations’ toont, wanneer we die vergelijking er nog even bij nemen, eveneens een grote variatie aan sferen en de diversiteit die dat met zich meebrengt maakt dit album een waar genoegen om naar te luisteren. Barham beweerde onlangs veel naar Tom Petty geluisterd te hebben en dan vooral de producties van Rick Rubin zoals bijvoorbeeld het album ‘Wildflowers’. Eenzelfde adembenemende muzikale poetry horen we in ‘Six Years Come September’ waarin hij zichzelf letterlijk en figuurlijk een spiegel voorhoudt met het sterke besef dat de alcohol wel heel veel schade heeft aangericht. Vermoedelijk stond hij een dag later voor diezelfde spiegel met een iets opgewekter gevoel waarna hij de vlotte countryrocker ‘Starts With You’ schreef met de aantekening: “Sad songs make me happy”, een gevoel dat veel mensen zullen herkennen.

….En nu maar hopen dat de band dit nog heel lang weet vol te houden en dat die geniale maar rare BJ Barham de afscheidsbrief nog voor lange tijd opzij legt.

 

American Aquarium – Lamentations
Tracks

1. Me + Mine (Lamentations)
2. Before The Dogwood Blooms
3. Six Years Come September
4. Starts With You
5. Brightleaf + Burley
6. The Luckier You Get
7. The Day I Learned To Lie To You
8. A Better South
9. How Wicked I Was
10. The Long Haul

WEBSITE: WWW.AMERICANAQUARIUM.COM