Photography Bjorn Olsson

INTERVIEW LITTLE STEVEN: ‘WE STAAN ER SLECHTER VOOR DAN OOIT MAAR ER IS NOG HOOP’

Het is enkele dagen voor het optreden in het Utrechtse TivoliVredenburg wanneer we Steven van Zandt, beter bekend als Little Steven maar ook als Miami Steve, spreken. Hij heeft gisteravond met zijn Disciples of Soul in Budapest gespeeld in het kader van de Summer of Sorcery Tour 2019, genoemd naar zijn onlangs uitgebrachte album ‘Summer of Sorcery’. Het is ruim twintig jaar geleden dat we voor het laatst een volledige verzameling met nieuw studiowerk van de muzikant konden beluisteren. Het is zoals hijzelf zegt “een muzikale trip terug in de tijd toen het leven opwindend was en vol aangename verrassingen.”

Tekst: Jeroen Bakker

Een gesprek plannen met Little Steven is allesbehalve gemakkelijk aangezien de muzikant, producer, acteur en schrijver al gedurende zijn gehele carrière in zeven sloten tegelijk lijkt te lopen. Zal dus ook niet bepaald eenvoudig zijn om als manager alles in goede banen te leiden. Zo wordt het tijdstip van onze afspraak tot vijf keer toe gewijzigd en worden we ook tijdens ons gesprek diverse malen onderbroken door mensen die iets van hem willen. Van Zandt blijft er wanneer wij hem eindelijk aan de lijn hebben, zelf uiterst kalm onder. Hij geniet duidelijk van alle aandacht rondom zijn nieuwe muziek maar ook voor de hernieuwde interesse van zijn eerder uitgebracht werk. De shows gedurende de huidige tour omvatten een prachtige bloemlezing van al zijn albums waarin eveneens ruimte is voor bewerkingen van muzikale parels uit ver vervlogen tijden (The Youngbloods) of materiaal dat hij eerder schreef voor bevriende collega’s zoals Southside Johnny. “De tour verloopt geweldig. Het gaat precies zoals ik het voor ogen had toen ik nieuwe muziek schreef voor ‘Summer of Sorcery’. Ik schreef het met een optreden in mijn achterhoofd. Je kunt mijn werkwijze vergelijken met het schrijven van een filmscript. Het pakt tot nu toe allemaal geweldig uit en ik ben er zo blij mee. Mijn oudere fans en ook de jongeren reageren er ontzettend goed op tijdens de shows.”

Het is nauwelijks voor te stellen dat een aanzienlijk deel van zijn publiek nog niet eens geboren was toen Little Steven & The Disciples of Soul bescheiden hitjes scoorden met ‘Forever’ en ‘Bitter Fruit’. Steven is inmiddels 68 jaar. “Ik verbaas mij er zelf ook over. Ik schreef heel veel in de periode rond 1983/84 en ik was er niet eens zeker van of ik het wel moest brengen of dat ik het beter door anderen kon laten opnemen. Er zaten natuurlijk ook dingen bij waar ik nog altijd erg trots op ben. Wat mij tegenwoordig steeds weer enorm verrast is dat veel daarvan nog steeds sterk overeind blijft in de set. Het publiek reageert er altijd goed op. De boodschap ervan lijkt zelfs, en het spijt mij dit te moeten erkennen, te hebben toegenomen in zeggingskracht. Ik sprak mij nog wel eens uit over misstanden in die tijd en nog steeds zijn veel thema’s van toen actueel. Wie had dat ooit kunnen denken. It’s the darkest time I can remember in my lifetime. Het betreft ook nog eens alle werelddelen. In mijn land staat het er niet goed voor maar wat te denken van de Brexit of landen als Indonesië en zelfs Australië. In Polen en Hongarije zie je het nationalisme en extremisme weer sterk opkomen. Allemaal zaken die mij verontrusten. Ik heb sterk het gevoel dat wij hard achteruit hollen en niet leren van het verleden. Terwijl er na de Tweede Wereldoorlog nog enige vooruitgang viel waar te nemen en het leven er langzamerhand weer prettig uit leek te zien, lijkt het maar van korte duur te zijn geweest. Maar zoals het er nu wereldwijd voor staat is voor mij nauwelijks te bevatten.”


Photography Kirsti Hovde

“Mijn hoop is echter groot voor de teenagers van nu. Die zitten vol goede, positieve energie, zijn slim en leren ook kritisch te zijn en niet alles zomaar aan te nemen. Ik hoop echter alleen dat de planeet er nog goed voor staat wanneer hun tijd daar is. Ik verwacht dat er echt betere tijden aan zullen komen. We moeten hoop blijven houden want dat houdt ons op de been in moeilijke tijden als deze.”

Hoop, liefde, lol en optimisme zijn in grote mate vertegenwoordigd op de nieuwe liedjes. Dat was mijn intentie toen ik er mee bezig was. That’s what summer is about. Summer is a state of mind. Ik wilde die opwinding vastleggen in de muziek. De eerste zomer in je leven wanneer je dit bewust bent is het moment dat je echt begint te leven begrijp je? De kansen lijken voor het grijpen te liggen als je zo jong bent. Wanneer je ouder wordt neemt de teleurstelling over allerlei zaken toe. Kijk nu eens. De hele wereld lijkt nu teleurgesteld. De valuta heeft nog nauwelijks waarde. Het kapitaalsysteem zoals wij het hebben leren kennen blijkt niet te werken. Het is een grote flop. Hoe kan het toch zijn dat er in 2019 mensen in Amerika geen dak boven hun hoofd hebben en toch een baan hebben. Dat is toch te gek voor woorden? Dan is er toch iets vreselijks mis met het systeem?”

De recensies van de optredens met zijn Disciples of Soul zijn positief. Door een toevallige samenloop van omstandigheden tijdens het Bluesfest 2016 in Londen en omdat de planning rondom zijn andere werkzaamheden het toeliet, is de band weer nieuw leven ingeblazen en draait het circus rondom Little Steven weer volop. Hij klinkt opgetogen op de vraag wat het publiek in Utrecht kan verwachten:

“It’s gonna be a non-stop train, powerful and uplifting with lots of dynamics in the show“, aldus Steve. Het idee is let’s keep things moving. We geven het publiek inspiratie, kracht en energie. Ik wil mijn fans een handje helpen om in deze ridiculous, crazy world staande te blijven en door te kunnen gaan.”

Naast alle muzikale activiteiten blijft Steven van Zandt nog altijd sociaal bewogen. De scherpe (politieke) randjes uit de jaren tachtig lijken weliswaar iets af te nemen maar nog altijd blijkt zijn betrokkenheid voor de mensen die het tegenwoordig moeilijk hebben. “Ik ben van mening dat leraren op scholen het momenteel enorm zwaar hebben. Ik ben er zeker van dat zij de meest ondergewaardeerde baan hebben die er bestaat terwijl zij toch een gigantisch grote verantwoordelijkheid met zich meedragen en zij krijgen er ook nog eens veel te weinig voor betaald.” Zo bestaat er sinds enige tijd het door Van Zandt opgerichte TeachRock-project. “Ik ben er achter gekomen dat de interesse voor onze eigen cultuur in Amerika afneemt. In het buitenland is die interesse zelfs groter en ik wilde daar iets aan gaan doen door muziek en onderwijs met elkaar in contact te brengen. Door gebruik te maken van populaire muziek en de geschiedenis ervan in het onderwijs kunnen leraren hun leerlingen het belang van muziek bijbrengen. Maar liefst 150 lessen staan er online en die kunnen op school gratis gebruikt worden. De leraren zelf kunnen zich bovendien aanmelden om gratis bij mijn shows tijdens de Summer of Sorcery Tour aanwezig te zijn door zich aan te melden op de website. Het is mijn manier om hen te bedanken voor al het goede werk dat zij doen en zij waarderen het.”

 

Als eigenaar van een platenlabel ( https://wickedcoolrecords.bandcamp.com/ ), volgens mij het label met de beste muziek ter wereld, aldus Van Zandt, programma-maker bij SiriusXM, een radio-station, en als presentator/Dj van zijn eigen programma The Underground Garage ( https://www.undergroundgarage.com/ ) zou je hem naast muzikant ook een Ambassadeur van de Rock ’N Roll kunnen beschouwen. Hij reageert bescheiden: “Wat ik slechts doe is er voor zorgen dat de goede muziek nog steeds een platform heeft. Ik vind het noodzakelijk dat het beluisterd kan worden en dat het beluisterd wordt. Ik zie de muziek van de jaren 50 en 60 als ‘The Renaissance’ en ik probeer dit te laten herleven op de radio. De kids moeten weten wat er allemaal in die tijd gemaakt werd.” Hij vat het zelf prachtig samen: “Let’s put the greatest music ever made back on the radio.” Een recente berekening toonde aan dat veel beginnende bands belang hebben bij zijn platform. “We hebben de afgelopen zeventien jaar meer dan 1000 bands voor de allereerste keer uitgezonden. Geloof je toch bijna niet? Meer als 1000 bands! Wij begonnen pas na ons vijfde album door te breken door keihard door te blijven gaan en nooit op te geven. Ik heb mij toen voorgenomen om, mocht de kans zich ooit voordoen, iets te kunnen doen voor alle hardwerkende en welwillende bands. Moet je nu eens kijken. En de kwaliteit is ook nog eens ijzersterk.”

Over de toekomstplannen voor de lange termijn durft Van Zandt nog weinig los te laten. Maar dat hij de smaak weer te pakken heeft is duidelijk. “Er staat nog een groot aantal optredens op de agenda en er zullen ook weer TV-shows worden opgenomen. Voorlopig geniet ik er nog iedere keer van om met de band te kunnen spelen en het publiek een onvergetelijke avond te mogen bezorgen.”

Ook heeft heel veel zin om maandag met zijn uit vijftien muzikanten bestaande band weer in Utrecht te spelen, de stad die hij goed blijkt te kennen. Hij beseft dat het weliswaar vakantietijd is en dat het voor velen ietwat lastig zal zijn om de werkweek weer te moeten hervatten maar, zo klinkt het geruststellend, maandagavond lijkt echter een goed begin van de week te worden: “Oh don’t worry. We help you through the week!

“Er is mij veel aan gelegen om de Disciples of Soul bij elkaar te houden maar dat hangt van meerdere factoren af.” Wij weten genoeg. Veel zal afhangen van ‘die andere grote baas’ uit New Jersey….

Website artiest: https://www.littlesteven.com/

Maandag 19 augustus speelt Little Steven and The Disciples Of Soul in de Grote Zaal van TivoliVredenburg in Utrecht.
Alle info hier
.