In gesprek met Kenny Wayne Shepherd

Al ruim twee decennia staat de Amerikaanse gitarist, zanger en songwriter Kenny Wayne Shepherd (12 juni 1977) met zijn band aan de top van de internationale blues- en bluesrock scene. Vanaf het moment dat hij op zijn zevende voor het eerst een gitaar ter hand nam, heeft hij deze niet meer losgelaten en heeft hij zichzelf opgewerkt tot één van de meest succesvolle Amerikaanse (blues)rockgitaristen ter wereld! Hij heeft een enorme live-reputatie opgebouwd met zijn eigen stijl die gebaseerd is op Stevie Ray Vaughan, Jimi Hendrix en Slash.

Op 21 juli aanstaande komt Kenny Wayne’s achtste album ‘Lay It On Down’uit (lees hier de recensie). Een album met 10 nummers welke Kenny Wayne in een periode van de laatste twee jaar heeft geschreven. Een goede reden voor Blues Magazine om weer eens een gesprek met deze pionier van moderne blues aan te knopen. We treffen Kenny op 9 juni, vlak voor zijn optreden tijdens het Holland International Blues Festival te Grolloo.

Tekst: Nineke Loedeman

Hoewel hij momenteel erg druk is met de promotionele kant ter voorbereiding van de release van dit album, oogt hij bijzonder ontspannen tijdens ons gesprek.
“Het zijn inderdaad drukke tijden, ik ben nu een week in Europa geweest. Ik kom net uit Londen en zal vanavond na de show direct weer terugvliegen naar de States. Vanaf 6 juli begint de World Lay It On Down Tour waarmee we binnenkort ook weer terug zullen komen naar Europa.”

De totstandkoming van ‘Lay It On Down’ begon bijna twee jaar geleden, tussen de bedrijven van het vele toeren door. Kenny nam regelmatig een week reces om met zijn vaste team medeschrijvers de nummers neer te pennen. Voor de opnamen vertrok de band naar de Echophone Studios in Shreveport, Louisiana, de geboorteplaats van Kenny Wayne.
“Ik ben de afgelopen jaren best wel druk geweest, zowel met mijn Kenny Wayne Shepherd Band als met mijn andere band, The Rides. Wanneer ik hier en daar tijd had binnen mijn drukke schema, ging ik naar Nashville om te schrijven voor deze nieuwe plaat. Met sommige mensen heb ik mijn hele carrière al geschreven, zoals Mark Selby en Tia Sillers. Dit keer had ik ook wat nieuwe mensen erbij, zoals Danny Myrick, Dylan Altman, Keith Stegall en mijn (nieuwe) co-producer, Marshall Altman. Hij blijkt een frisse kijk op dingen te hebben. We hebben het album live, met z’n allen dus, opgenomen, net zoals het vorige album. Onze insteek is om zogezegd een live optreden vast te leggen, iets wat zeker tegenwoordig niet vaak meer gebeurt.”

Lay It On Down is een muzikaal gevarieerd album geworden met nummers die warm onthaald zullen worden ontvangen door de trouwe fanschare van Kenny Wayne. Toch staan er ook nummers op die een nieuwe sound hebben en wellicht wenkbrauwen doen optrekken. 
“Inderdaad. Het laatste album wat we maakten, ‘Goin Home’ uit 2014, was een traditioneel blues album en is een hommage aan de grote blueshelden. Dit keer wilde ik eigenlijk een wat meer hedendaags album uitbrengen, met alleen maar nieuw materiaal. Van begin tot het eind behelst het zeer diverse stijlen maar altijd met de blues als basis. Zo willen we laten zien hoe flexibel (blues)muziek kan klinken. Ik wil met dit album vooral de nadruk leggen op de nummers en de verhalen die ik ermee wil vertellen. Het moest muzikaal goed in elkaar steken, inclusief goede teksten plus ik wilde eens wat nieuws doen,  en komenmet iets wat je niet van mij kent. Blues rock & roll van 2017, dát is naar mijn idee de sound van dit album.
Mijn uitgangspunt was dat elk nummer echt op zichzelf staat hoe muziek en woorden tot hun recht komen. Ieder album wat ik maak is een nieuw hoofdstuk uit het boek van mijn leven. Noem dit album maar een soort van blik in mijn ziel” zegt hij. “Maar ook een blik op mijn kijk op het leven. ”

Zelf noemt Shepherd de tracks ‘snapshots’ uit zijn eigen leven en dat van anderen. Hij zit al ruim twintig jaar in het vak, heeft de hele wereld getoerd en een immense intensieve carrière opgebouwd. Nu dan dit album, als een soort statement, met meer contemporary blues zoals hij het zelf zegt. Wil hij hiermee een ander publiek bereiken? Of moeten we het zien als een terugblik op zijn carriere tot nu toe. Hij is tenslotte in een nieuwe levensfase aangekomen (hij is net 40 jaar geworden).
“Eigenlijk wil ik vooruitkijken en juist niet teveel terug. Nieuwe muziek creëren die anders klinkt en laten horen dat de band tot nog meer in staat is dan je wellicht gedacht had.  Wel, als je muziek maakt, wil je nu eenmaal veel mensen bereiken. Ik maak de muziek die ik graag speel en waarvan ik hoop dat mensen het mooi vinden. Hoe meer mensen hoe liever, maar vooral om ook meer jonge mensen te enthousiasmeren voor de bluesmuziek.”

Kenny Wayne heeft ‘Lay It On Down’ opgenomen met zijn vaste bandleden, zoals Chris “Whipper” Layton op drums en zanger Noah Hunt, die al meer dan 20 jaar met Kenny speelt. Daarnaast zien we Kevin McGormick op de basgitaar. Kevin speelt ook in Kenny’s band The Rides en blijkt een ware killer combinatie te zijn met Chris Layton. Op toetsen horen we nog een nieuw bandlid, Jim McGorman. Heeft Kenny Wayne speciale nummers op ‘Lay It On Down’?
“Met deze mensen kan ik lezen en schrijven, dit zijn gewoon de beste muzikanten om een album mee op te nemen. We schreven de afgelopen jaren best veel songs en hielden er uiteindelijk tien over. Op het album staan de tien nummers plus een bonustrack, een akoestische versie van het nummer Lay It On Down. Sommige songs op het album zijn weerspiegelingen van mijn ziel. Sommige zijn mijn observaties en gedachten en wat ik wil uitdragen. Sommigen zijn totaal fictie, zoals Ride Of Your Life en anderen betreffen mijn eigen gedachten en emoties. Er staan in ieder geval mooie ballads, vette Texas blues en rechttoe rechtaan rocksongs op.”

Het groovende Baby Got Gone is nu echt zo’n typisch rockend KWS nummer en is nu al een regelrechte hit.
“Het nummer beschrijft de totale betovering die een man voelt voor een ongrijpbare en onvoorspelbare vrouw. Een vrouw die zich niet laat binden, dus onbereikbaar. Luister vooral ook naar het R&B nummer Diamonds And Gold. Dit klinkt lekker urban, heeft vette vocalen en zelfs een stampende blazerssectie! Het brengt je regelrecht terug naar de hoogtijdagen van Stax Memphis soul!

Titeltrack Lay It On Down gaat over, en iedereen kan er wel over meepraten, iemand die zich niet goed genoeg voelt en een negatieve zelfbeeld heeft. Het gaat over de schoonheid die je ziet in iemand die dit zelf niet ziet. Het zou ook kunnen gaan over het loslaten van de moeilijkheden die het leven brengt en deze last niet alleen te dragen. Dit nummer bevat een boodschap aan iedereen. Ik hou van alle nummers, maar praat je over een echt bijzondere song dan is dat toch wel Louisiana Rain. Het gaat over de omgeving waarin ik opgegroeid ben en waardoor ik ben geworden die ik ben. Louisiana zal altijd mijn thuis zijn, waar ik ook ben.”

Even kort nog over jouw gitaren en versterkers. Ik heb gelezen dat jij inmiddels ook voor jou op maat gemaakte versterkers gebruikt. Vertel er eens iets over? Hoeveel gitaren neem je trouwens mee op een tour en wat is je favoriete gitaar?
“Het zijn geheel omgebouwde vintage versterkers. Van de buitenkant is het niet te zien, maar van binnen is het totaal vernieuwd. Ze worden gebouwd door Alexander Dumble en hij past de versterker dusdanig om mijn manier van spelen heen, als ware het een goed maatpak. Ik ben er hartstikke blij mee. Het heeft me ook verbeterd in mijn spel en ik wordt er zeker door geïnspireerd.
Het hangt van de show af maar momenteel neem ik vier gitaren mee op een tour als deze, waarvan de 1961 Fender Stratocaster mijn ultieme favoriet is. Trouwens, als ik met The Rides ga toeren neem ik soms wel 15 gitaren mee en wissel ik ieder nummer van gitaar!”

We zien je gelukkig steeds vaker in Europa. Is dat volgens de planning om meer te gaan toeren hier?
“Jazeker, binnenkort dus Europa en de UK. De fans zijn hier en we komen hier graag maar soms gaat het niet altijd even makkelijk om in geschikte zalen te spelen. Aan ons zal het niet liggen en we blijven in ieder geval ons best doen hier te komen voor onze fans. We zijn eigenlijk meer een festivalband dan een club band. We spelen graag voor een grote menigte mensen. Eigenlijk ligt de uitdaging bij de promotors.  De plannen voor Europa zijn in juli, augustus en november 2017 en dan komen we weer terug in 2018!”

Probeert Kenny al jaren om ook met The Rides naar Europa te komen, dat lukt toch eigenlijk telkens nét niet. Het goede nieuws is dat er eind 2017 wel weer een nieuw, derde album van dit trio in de pijplijn zit!

‘Lay It On Down’ komt uit op vrijdag 21 juli 2017.

De Kenny Wayne Shepherd Band wist het publiek van Grolloo in ieder geval danig te verrassen met hun krachtige bluesrock set. Lees hier het festivalverslag. Kenny Wayne komt op 3 november 2017 terug naar Nederland voor een intiem concert in De Pul te Uden.

Luister HIER vast naar de titeltrack en bekijk hieronder de video van Baby Got Gone