INTERVIEW JJ GREY – 16 MAART – BITTERZOET – AMSTERDAM
Door Nineke Loedeman i.s.m. Jan van Eck

Het is al weer enkele jaren geleden dat JJ Grey en zijn band Mofro ons land aandeden voor een aantal concerten. Vanavond staan ze in een uitverkocht Bitterzoet in Amsterdam, ter gelegenheid van de release van de live cd/dvd Brighter Days, uitgebracht in september jl.
Deze “country boy” uit Jacksonville, Florida heeft een grote schare zeer trouwe fans, thuis in de VS maar ook zeker in Europa, Canada, Japan en Australië. Zijn muziek wordt betiteld als swampfunk, countryblues, southern R&B met een rocky randje, soul of hoe je het maar noemen wilt, en het klopt allemaal. Bijzonder blij ben ik om deze “soulman” te ontmoeten en hem enkele vragen te stellen o.a. over zijn nieuwe album. We ontmoeten elkaar in Bitterzoet, voorafgaande het optreden…

JJ Grey & Mofro

Welkom John, het is een hele tijd geleden , ik denk wel 5 of 6 jaar, dat je hier bent geweest. Nu eindelijk terug met een tour in Europa, hoe gaat het?

Het is zeker een lange tijd geleden en ja, het gaat erg goed. We waren al jaren bezig om terug te komen naar Europa, maar het kwam er maar niet van. Het is de vorige keer erg goed is bevallen en nu zijn we van plan om toch wat regelmatiger deze kant op te komen. Als het mogelijk is misschien al zelfs aan het eind van dit jaar. ..

 

Je hebt in 11 jaar tijd 6 albums uitgebracht, waarvan de laatste Brighter Days een live album is, met een dvd. Was nu het goede moment hiervoor?

Raar genoeg is dit album bij toeval ontstaan. Het begon eigenlijk met een vriend van me die een soort korte documentaire wilde maken over mijzelf en waar ik vandaan kom. Dat hebben we gedaan en van dat filmmateriaal is o.a. iets gebruikt door de platenmaatschappij. Later wilde hij ook nog een show van ons filmen en uiteindelijk kwam hij met een flink aantal camera’s met alles erop en eraan om het concert uitgebreid te filmen. Het concert ging geweldig, de locatie was goed en toen ook nog bleek dat de geluidskwaliteit erg hoog was, werd er besloten om dit te combineren in zowel een dvd als een cd. Het één kwam van het ander, en voor de combinatie met de eerder geschoten documentaire gaf platenmaatschappij Alligator Records het groene licht om het als één geheel uit te geven.
Spooky Daly, de regisseur, heb ik ooit ontmoet als muzikant, we speelden soms samen en hij is een goede vriend van me geworden. Hij had al enkele muziekvideo’s, waaronder Sweetest Thing voor ons gemaakt en die samenwerking beviel erg goed.

 

Brighter Days is ook een documentaire en laat zien waar je vandaan komt, waar je roots liggen. Hoe belangrijk zijn die roots voor jou en waarom wil je dat aan iedereen laten zien.

Ik laat die invloed van mijn roots natuurlijk al horen in mijn muziek, in mijn songs. Spooky wilde het ook laten zien in de documentaire. Je kunt je inderdaad afvragen wat het uitmaakt om dat allemaal te laten zien, maar voor mij en mijn muziek is het zo vanzelfsprekend. Ik wil graag eerlijke muziek maken, die weergeeft waar ik vandaan kom, hoe ik leef en wat ik denk. Maar volgens mij geldt dat toch voor heel veel soorten muziek, het is vaak een reflectie van een bepaalde plek en van een levensstijl.

 

Voor mij laat dit album heel goed zien wie JJ Grey is geworden, door de jaren heen. Je bent begonnen in 2000 met Blackwater, waar het nummer Brighter Days op is verschenen. Je live-album bevat nummers van de afgelopen 12 jaar, bekende nummers en nu toch weer heel anders.

We veranderen allemaal, door de jaren heen, in ons leven. Natuurlijk klinken de nummers niet hetzelfde als in 2001, maar jij ziet er ook anders uit dan in 2001. Het kan niet hetzelfde blijven en ik zou het niet eens hetzelfde willen houden, want dan zou het een karikatuur van zichzelf worden.
Iedereen interpreteert een song ook weer anders. Brighter days bijvoorbeeld, voelt nu anders aan dan toen ik het schreef. De tekst is niet veranderd, maar wel de betekenis ervan. Het is net als met een boek wat je 10 jaar geleden voor het eerst hebt gelezen. Pak je het nu weer op, dan lees je weer andere dingen, voelt andere emoties. Ik vind het fijn als ik dat ontdek in het leven, door de jaren heen veranderen je gevoelens door ervaringen die je hebt opgedaan, het vormt je tot wie je bent.

 

Je schrijft alle teksten van de songs, schrijft alle muziekpartijen , maakt demo’s, je produceert, je mixt… ben je een control freak?

Nou, in ieder geval was ik dat wel ja. Ik speel vooraf inderdaad de partijen van alle instrumenten. Als je muziek schrijft valt het soms niet mee om met 7 mensen hetzelfde doel te bereiken, en wel op zo’n manier dat het je eigen visie niet verstoord. Je wilt toch uiteindelijk naar een eigen resultaat toe werken en er hoeft maar één persoon tussen te zitten die wat anders wil en er kan een probleem ontstaan. Soms duurt het wat lang om mensen te vinden die gelijkgestemd zijn, maar gelukkig heb ik vrijwel altijd geweldige muzikanten om me heen gehad. Natuurlijk zijn er wat veranderingen geweest in de samenstelling van de band, mensen gaan soms toch hun eigen weg en willen hun eigen ding doen. Begrijpelijk, soms moeilijk te behappen, maar uiteindelijk is dat het beste voor iedereen.

 

Je band Mofro, is vanavond hier en heeft ook Brighter Days met je gedaan. Hoe lang spelen jullie al samen?

Al geruime tijd spelen we met elkaar, Anthony de drummer is al enkele jaren bij mij.
Art en Dennis, de blazers, spelen al sinds 2007 met mij. Anthony Farrel en Andrew Trube spelen sinds 2-3 jaar in de band, maar spelen ook samen in de formatie The Greyhounds. Todd Smallie is er sinds 1 ½ jaar bij. Het zijn allemaal echte professionals met heel veel ervaring en uit het circuit in ieder geval. Muzikaal zitten we op één lijn en ik kan echt van ze opaan.

JJ Grey & Mofro

Wat zijn jouw muzikale invloeden geweest?

Eigenlijk luisterde ik naar alle soorten muziek die toen voorhanden was. Als kind luisterde ik naar de muziekcassettes en lp’s van mijn vader, met allerlei country muziek, maar ook naar rock, soul , blues en R& B. Niet dat dat mocht van mijn ouders, want dat vonden ze toch geen muziek voor kinderen. Toen ik ouder werd, werden ze er iets gemakkelijker in. Maar via mijn oudere zus kreeg ik ook muziek van Lynyrd Skynyrd te horen en hun album Gold and Platinum is één van mijn favoriete platen. Maar ik luisterde bijvoorbeeld ook naar discomuziek zoals KC and The Sunshine band.

 

Als je de tijd zou hebben, wiens concert zou je graag willen bijwonen, van welke muziek hou je zelf ?

Ik hou erg van Toots Hibbert, de soulzanger die meezingt op “Sweetest Thing”. Zijn muziek vindt ik echt waanzinnig, en ik ben fan van Buddy Guy en Tom Waits. Wie ik erg goed vindt, is Sade. Ik was laatst bij een show van haar en het was echt fenomenaal. Haar stem is nog steeds geweldig en ze heeft nog steeds een fantastische uitstraling. Daar zou ik graag nog een keer naar toe gaan als ik de kans zou krijgen.

 

Een favoriet nummer van mij is Lullaby, van het album Georgia Warhorse, met een geweldige gitaarpartij van één van ‘s werelds beste gitaristen : Derek Trucks. Hoe is deze samenwerking tot stand gekomen…

Derek en ik kenden elkaar slechts oppervlakkig, we kwamen elkaar natuurlijk weleens tegen tijdens festivals. We hebben meerdere malen samen gespeeld en ooit geopperd dat het leuk zou zijn om eens iets met elkaar op te nemen. Toevallig wonen hij en zijn vrouw Susan Tedeschi ook in Jacksonville, niet ver van mij vandaan. Maar altijd als Derek thuis was, was ik on the road, en andersom. Uiteindelijk was er een moment dat ik een mooie song had en hem opbelde met de vraag of hij daar iets mee wilde doen. We hebben het direct gepland en opgenomen in de studio van Derek en Susan. Binnen één take stond het er perfect op, met een prachtig resultaat. Inderdaad, Derek is een fenomenale gitarist, een man die zingt met zijn gitaar, in plaats dat hij erop speelt.

 

Kun je me iets vertellen over je plannen het komende jaar? Is er een nieuw album in de maak?

Jazeker, er liggen in ieder geval plannen om terug te komen naar Europa, tegen het einde van dit jaar. Maar dat is nog erg onzeker. Nadat we deze tour hebben afgerond, ga ik thuis aan de slag met van alles en nog wat, achterstallige dingen, muziek schrijven en toeren. Uiteindelijk hoop ik een nieuw album uit te brengen, begin volgend jaar.

 

Bedankt voor het gesprek, veel succes vanavond bij het concert en ik hoop je snel weer terug te zien in Nederland.

JJ Grey & Mofro

www.jjgrey.com