Een regelrechte sensatie tijdens de 2012-editie van het North Sea Jazz Festival in Rotterdam was het optreden van The Heritage Blues Orchestra. Drie stemmen, twee gitaren, percussie en een vijfkoppige blazerssectie waaronder een harmonica brachten de stampvolle Congo-tent in extase met een uitgebalanceerde mix van ‘worksongs’, gospel, country-, urban en Delta-blues.
Het album ‘And Still I Rise’ was in februari van dat jaar uitgebracht en kon al op enkele lovende recensies rekenen in zowel Europa als USA. Ondanks het drukke schema mocht BluesMagazine kort na het optreden even aanschuiven om tijdens het avondeten van dit unieke gezelschap nader met hen kennis te maken, terug te blikken en vooral ook vooruit te kijken.

Heritage Blues Orchestra @ North Sea Jazz 2012

Tekst: Jeroen Bakker / Foto’s: Marco van Rooijen

“Het was onze eerste keer hier maar we zullen het volgende voorjaar terugkomen voor meer optredens in Nederland. Voor dit jaar staat alles al volgeboekt en zullen we ons voornamelijk richten op de USA. Er is nog weinig bekend over hoe het allemaal gaat lopen maar de eerste reacties daar zijn zeer positief “, aldus Chaney Sims, de zangeres van het Orchestra, die haar vader met een vragende blik aankijkt alsof ze zich lijkt af te vragen of ze het allemaal wel goed verwoordt. Ondanks haar jeugdige leeftijd kan ze al een ervaren muzikante genoemd worden die voornamelijk in New York enige bekendheid geniet. Toch zijn de verhoudingen duidelijk en zijn het haar vader Bill Sims Jr. en ‘bluesveteraan’ Junior Mack die, zij het bescheiden op de achtergrond, de dienst uitmaken.

“Hoewel we overal vandaan komen kun je wel stellen dat New York de plaats is waar we als band zijn begonnen”, vervolgt Junior Mack. “Ik speel, evenals Bill, al lange tijd enkele avonden per week in de Terra Bluesclub en op die manier kom ik veel muzikanten tegen. Er spelen oudere ervaren mannen alsmede zeer getalenteerde jonge gasten van wie je er zojuist enkele op het podium hebt kunnen zien. We besloten om op dit eerste album voornamelijk onze helden te eren maar we schrijven daarnaast ook zelf nummers. Chilly Jordan is daarvan een voorbeeld dat op And Still I Rise is terechtgekomen. Daarnaast zijn de arrangementen van Bruno Wilhelm, onze saxofonist, ook allemaal origineel. Op het vervolgalbum zal overwegend eigen materiaal te horen zijn al moet je er niet van opkijken als je ook daarop iets van Son House, Lead Belly of Muddy Waters tegenkomt”.

Heritage Blues Orchestra @ North Sea Jazz 2012

The Heritage Blues Orchestra lijkt doelbewust een verzameling bluestracks te hebben opgenomen ‘to keep the blues alive’ of zoals collega, en tevens goede vriend van de band, Eric Bibb met ‘Deeper In The Well’ de toekomst van de Amerikaanse rootsmuziek trachtte te waarborgen. Bill Sims Jr. ziet het iets anders. “We hebben muziek vertolkt van die artiesten met wie wij ons op muzikaal gebied nauw verwant voelen en die we allemaal heel hoog hebben zitten. Vergeet niet dat enkele leden van deze band veel beladen onderwerpen in die teksten zelf hebben ervaren. Er zit heel oud materiaal tussen maar ook recenter werk. Veel fragmenten uit die oudere teksten zijn, spijtig genoeg, nog steeds actueel.
Er zijn meerdere opnamen gemaakt maar deze elf hebben uiteindelijk het album gehaald omdat we die versies het meest geslaagd vonden. Van Eric hebben we Don’t Ever Let Nobody Drag Your Spirit Down opgenomen. De invloed en afkomst van iedereen uit de band speelt bij het maken van die keuze een rol. Bijvoorbeeld Bruno en Vincent, hij speelt harmonica, die voornamelijk in de jazzhoek zijn opgegroeid en beiden uit Frankrijk komen. Het Chicago-gehalte is afkomstig van onze drummer Kenny. Hij is de zoon van de inmiddels overleden Willie ‘Big Eyes’ Smith die jarenlang in de band van Muddy Waters speelde ”.
De ‘mentor van de hedendaagse New Yorkse bluestalenten’, zoals hij regelmatig wordt genoemd, maakt zelf een aardig bruggetje naar het volgende onderwerp. Het is niet de eerste keer dat hij zich stort op een tribute voor eerdergenoemde artiesten. Sims Jr. is voor een groot gedeelte verantwoordelijk voor de prachtige soundtrack van Cadillac Records uit 2008 waarin veel aandacht uitgaat naar de belangrijkste artiesten van het befaamde Chess-label.
“Het waren vooral de bijdragen van ‘Muddy Waters’ waaraan ik aandacht moest besteden. Met de allerbeste sessiemuzikanten, waaronder drummer Steve Jordan, heb ik nauw samengewerkt met Kim Wilson waarbij het mijn taak was om het geluid zo authentiek mogelijk opgenomen te krijgen. Het resultaat ervan hoor je terug in de track Country Blues waarin een voortreffelijke Jeffrey Wright in de huid van Muddy Waters kroop”.

Belangrijk is ook de rol van Chaney, jongste bandlid en tevens enige vrouw van het gezelschap, die de rootsmuziek met de paplepel kreeg opgediend door haar vader die op zijn beurt in de blues belandde, simpelweg ‘because my daddy played the blues’, aldus vader Sims. “Natuurlijk heb ik veel meegekregen als kind maar op mijn beurt laat ik mijn vader ook naar moderne dingen luisteren en het gebeurt regelmatig dat hij het ook nog kan waarderen. Krystle Warren & The Faculty is daar een typisch voorbeeld van. Uiteraard ben ik voor een groot gedeelte opgegroeid in het tijdperk van de hiphop dus het is logisch dat je dat ook meeneemt bij het maken van muziek. Ik ben eigenlijk steeds bezig om mijn muzikale horizon te verbreden en daarom benut ik ook zoveel mogelijk mijn ‘wild-card’ in de band, mijn vrije rol zeg maar”.

Heritage Blues Orchestra @ North Sea Jazz 2012

Die vrije rol werd ook Bruno Wilhelm toebedeeld. Nadat Mack en Sims Jr. in 2009 een selectie hadden gemaakt van de nummers die gespeeld zouden worden, begon voor Wilhelm de loodzware taak om deze van een nieuw arrangement te voorzien. In zijn thuisland verdiepte hij zich in de Afro-Amerikaanse rootsmuziek om de tracks te voorzien van een goed passend eigentijds jasje, zonder daarbij het authentieke karakter uit het oog te verliezen. “Het was ontzettend spannend om met deze muzikanten voor de eerste keer in één ruimte te zijn en te kijken hoe de composities overeind bleven. Er werd afgeteld en alles leek te kloppen. Ik had al eens opgenomen met saxofonist Dave Liebman, bekend van zijn samenwerking met Miles Davis, en veel andere excellente muzikanten uit de jazzscene maar nu pas begrijp ik wat men bedoelt met chemie in de studio”.

HERITAGE BLUES ORCHESTRA ON TOUR MAART 2013

Vrijdag 15 Maart 2013 – Heerlen, Southern Bluesnight
Zaterdag 16 Maart 2013 – Rotterdam LantarenVenster
Woensdag 20 Maart 2013 – Amsterdam People’s Place
Donderdag 21 Maart 2013 – Cuijk, Schouwburg
Vrijdag 22 Maart 2013 – Bluesnight, Zwolle

Video: Heritage Blues Orchestra – Hard Times

Website Artiest: www.heritagebluesorchestra.com