Interview met Ethan Johns

Hij zal voor altijd en onlosmakelijk met zijn beroemde vader Glyn Johns worden geassocieerd. Die vergezelde vrijwel iedere legendarische rockband tijdens het opnemen van een minstens zo legendarisch album terwijl hij tegelijkertijd de sound en stijl bepaalde . Maar inmiddels is de vriendelijke en zeer bescheiden Ethan Johns eveneens hard op weg om een soortgelijke status te bewerkstelligen. Zijn werkzaamheden aan de zijlijn in diverse beroemde studio’s zijn inmiddels al ronduit indrukwekkend te noemen. Hij won er al eens een Brit Award mee. Zo produceerde hij Tom Jones’ ‘Spirit In The Room’, maakte onderdeel uit van het producers-team tijdens het opnemen van Paul McCartney’s ‘New’ en werkte hij mee aan albums van Kings of Leon, Ray LaMontagne, Ryan Adams, Rufus Wainwright en White Denim. Je zou er bijna aan voorbijgaan maar de multi-instrumentalist, producer en vooral creatieve duizendpoot Ethan Johns maakt zelf ook al ruim dertig jaar muziek. Binnenkort is hij weer met zijn band The Black Eyed Dogs in Europa te bewonderen. Hoog tijd dus om even bij te praten en alvast vooruit te blikken….

Tekst: Jeroen Bakker

De Europese tour is zojuist in de UK van start gegaan op het moment dat wij Ethan Johns aan de lijn hebben. Vooral het optreden in Wiltshire is iets waar hij naar uitkijkt: “Ik reis graag en de streek rondom Wiltshire heeft op mij altijd een grote aantrekkingskracht gehad. De geschiedenis is daar overal om je heen. Het is gehuld in mysterie en legenden met op een ‘steenworp’ afstand Stonehenge waarvan de Britten nog altijd denken dat het een magische plek is. Of dat klopt weet ik niet zo zeker maar het is in ieder geval cultureel werelderfgoed. Ook Glastonbury is daar op niet al te grote afstand. Vandaag zijn de eerste namen bekend gemaakt voor de aanstaande editie. Ik heb er in 2014 mogen spelen met Black Eyed Dogs. Nee niet met Green on Red. Met hen heb ik alleen op het Reading Festival gestaan en dat moet zeker al zo’n dertig jaar geleden zijn. Was trouwens ook een ervaring die je niet snel vergeet.” Tijdens iedere tournee wordt er ook altijd rekening gehouden met de Nederlandse fans. Oldenzaal, Drachten, Leiden, Arnhem en Amsterdam zijn de plaatsen waar de komende dagen zal worden opgetreden. Daarnaast zal de tour via België en Zweden weer eindigen in de UK.

Vorig jaar augustus verscheen ‘Anamnesis’, het vierde album van Johns, dat vrij vertaald neerkomt op ‘het terughalen van zaken uit het verleden die bijna vergeten waren’.

“Ik vind het belangrijk dat sommige dingen worden vastgelegd opdat ze niet vergeten worden. We hebben na ‘Anamnesis’ ook nog een live-album opgenomen en van dat optreden is ook een documentaire gemaakt die volgende maand uitgebracht gaat worden. Het is een eenvoudige concert-registratie, een moment-opname waarvan ik vond dat het een goed idee zou zijn om dat vast te leggen in zowel beeld als geluid. We improviseren veel en we wisselen veel in de personeelsbezetting. Bij ons staat bij aanvang niets vast en we zijn niet door regels gebonden. Juist met de bezetting van dat moment wilde ik iets gefilmd hebben. Ik ben soms zo aangenaam verrast door de synergie binnen de groep. We laten ons soms leiden door het moment, door het gevoel. De mogelijkheden met mijn band zijn enorm. We weten soms vantevoren niet eens welke muzikale richting we in gaan en daarom raken we ook nooit verveeld. We zijn geen band die iedere avond hetzelfde kunstje vertoont. Het is altijd een verrassende trip die zelfs per avond kan verschillen. Het lijkt soms wel een goed georganiseerde jam waarin alleen de teksten, hoewel ook niet eens altijd, vaststaan. Het zijn eigenlijk muzikale conversaties die je ook vaak in de blues en in de jazz tegenkomt”.

“Ik heb een zeer bijzondere groep muzikanten tot mijn beschikking en wanneer iemand eens met andere dingen bezig is dan vormt dat dus geen enkel probleem. Zo speelt drummer Jeremy Stacey op dit moment bij King Crimson. Geen punt, kijk iedereen is goed met elkaar bevriend en als we weer bij elkaar komen is het altijd weer fijn en vertrouwd. Het blijft op die manier interessant en, noem het maar, verfrissend om weer met elkaar te spelen. Alles is mogelijk wat dit betreft. Het is een bepaalde vorm van vrijheid die inspireert en energie geeft. Deze tour zal violiste Georgina Leach af en toe weer eens tevoorschijn komen. De drumpartijen worden verzorgd door Den See, een geweldige percussionist die vaak met Nick Mulvey speelt. Chris Hillman haalt de mooiste klanken uit zijn pedal-steel en Nick Pini speelt bas. Ik doe vocalen en speel gitaar. Binnen de Black Eyed Dogs krijgt iedere muzikant de ruimte om een bepaalde richting in te slaan.”

Er is veel muziek opgenomen voor het album. Het is zelfs een dubbelaar geworden. Johns heeft uitgebreid de tijd genomen voor zijn muzikale verhaal. Zo is er het indrukwekkende verhaal van John Ruskin, een kunstcriticus van lang geleden die zich uiteindelijk voor de rechter moest verantwoorden. “Ik betrok het allemaal op mijzelf”, aldus Johns. “Kijk, ik maak al langer dan dertig jaar muziek en ben nu de oudste muzikant in de groep. Soms moet je even een moment pakken om terug te kijken naar wat je eigenlijk bereikt hebt. Waar het werk wat je hebt volbracht werkelijk voor staat. Je kijkt dan naar de waarde van de creatieve output en vraagt jezelf af wat het nu werkelijk waard is. Probeer je dat eens af te vragen. Je kijkt ook naar hoe anderen jouw werk beschouwen. De laatste tijd schrijf ik vaak zonder dat ik mij echt bewust ben over wat ik precies allemaal doe en waar ik eigenlijk over schrijf. Ik geniet van alles waar ik mee bezig ben maar realiseer mij niet echt waar het precies voor staat. Het is ’depending on how you relate to it’. Een oud verhaal dat nog steeds actueel is en heel erg lijkt op mijn huidige situatie. Mensen worden nog steeds geconfronteerd met dilemma’s. De rechter in ‘Ruskin’s Farthing’ doet het af met een waarschuwing die ten goede komt aan de artiest, dus in het voordeel van de kunstenaar en dat is het mooie van dit verhaal.”

Johns nam zijn laatste album op onder primitieve omstandigheden. “In mijn achtertuin staat een schuur waar wij in de winter alles hebben opgenomen. Buiten was het ijskoud maar het geluid op het album klinkt opvallend warm. Het is tot stand gekomen zonder allerlei technische foefjes. Ik prefereer de analoge werkwijze. Je kunt het helemaal doen op de manier zoals je het zelf wilt laten klinken. Je moet niet teveel afhankelijk willen zijn van de technologie maar dat is mijn persoonlijke mening. Al mijn favoriete albums zijn vrijwel uitsluitend tot stand gekomen via dezelfde werkwijze.” Op de inlay van ‘Anamnesis’ bedankt Johns zijn band: ‘Thank you for jumping on the train without knowing where it was going’. “We gaan meestal daar naartoe waar de inspiratie ons brengt. Het kan soms tot hele mooie dingen leiden. In de muziek gaat het om plezier maken. Positiviteit en spontaniteit zijn de kernwoorden waar het bij ons om draait. Vrijwel alles gebeurt op spontane wijze. Niets staat op voorhand vast. Je moet echter wel op alles voorbereid zijn als je in de Black Eyed Dogs speelt. Soms pakt een improvisatie helemaal anders uit en gaat er ook wel eens iets een heel andere kant uit maar niets is fout. De imperfecties maken de muziek dikwijls zo fascinerend. “Enjoy the ride, that’s what it is.”

Website Ethan Johns

Tour:
Woensdag 20 maart – COBBLESTONE, OLDENZAAL
Donderdag 21 maart – Q-BUS, LEIDEN
Vrijdag 22 maart – Q-FACTORY AMSTERDAM
Zaterdag 23 maart – LUXOR, ARNHEM
Zondag 24 maart – POPPODIUM IDUNA, DRACHTEN
Maandag 25 maart – DE ZWERVER, OOSTENDE, BELGIUM