Tekst: Laurens de Wit

John Hurt werd geboren in Teoc (Mississippi). Verschillende bronnen noemen 2 of 3 juli 1893 als zijn geboortedag. Zijn grafsteen vermeld echter 8 maart 1892 als de dag dat hij ter wereld kwam.
Toen hij twee jaar oud was verhuisde hij met zijn familie naar Avalon (Mississippi). Hurt leerde daar op zijn negende gitaar spelen en speelde vooral voor familie en vrienden. In het dagelijks leven werkte hij als knecht op verschillende boerderijen.

In 1928 kreeg Hurt de kans om enkele nummers op te nemen. In februari en december van dat jaar had hij twee opnamesessies bij OKeh Records, één in Memphis en één in New York. Zijn werk verkocht echter slecht en Hurt was genoodzaakt terug te keren naar Avalon om daar zijn oude werk weer op te pakken. Deze opnames zijn later onder ‘1928 Sessions’ uitgebracht bij Yazoo Records.

Hurt bleef in Avalon wonen en werken tot zijn herontdekking in het begin van de jaren zestig. Zo speelde hij op vele muziekfestivals en in uitverkochte clubs en concerthallen. Voor die tijd had hij alleen voor de lokale gemeenschap van Avalon gespeeld. Ook dook hij weer de studio in. Hurt kon niet lang van zijn succes genieten. Hij stierf als gevolg van een hartaanval op 2 november 1966 in Grenada (Mississippi).

John Henry

Een van de nummers die hij aan het eind van de jaren twintig op nam was ‘Spike Driver Blues’. 

Het nummer vertelt het verhaal van de, al dan niet bestaande, Amerikaanse volksheld John Henry. John Henry was een donkere spoorwegarbeider uit de 19e eeuw die met zijn grote hamer de spoorrails aan de bielzen bevestigde. Zijn opdrachtgever besloot op een gegeven moment een door stoom aangedreven machine aan te schaffen. Dit zou de werkzaamheden van Henry en zijn collega’s overbodig maken. Henry nam het voor hen op en daagde zijn baas uit voor een wedstrijd tussen hem en de stoomhamer. De oersterke John Henry won de wedstrijd, maar moest zijn overwinning uiteindelijk met zijn leven bekopen doordat hij stierf als gevolg van uitputting.

Het verhaal van John Henry is als traditional door talloze artiesten gezongen. De bovenstaande beschrijving is de meest voorkomende versie van het verhaal en vindt de meeste weerklank in de overwegend zwarte blues gemeenschap. Ook binnen de folk, bluegrass en country vormt John Henry voor velen een belangrijke inspiratiebron. Furry Lewis, Lead Belly, Joan Baez, Pete Seeger, Taj Mahal, Woody Guthrie, Big Bill Broonzy en Johnny Cash zijn maar enkele voorbeelden uit de grote lijst van artiesten die de moedige held hebben bezongen.

Tot op de dag van vandaag is zijn legende nog steeds een geliefd onderwerp. Zo verscheen in 2009 ‘The Ballad Of John Henry’ van Joe Bonamassa. Het gelijknamige nummer op dit album vertoont vele tekstuele gelijkenissen met het nummer van Hurt.

Ook op het recente ‘Let Them Talk’ (2011) van Hugh Laurie vinden we een nummer met als veelzeggende titel ‘John Henry’. Deze versie is echter weer terug te herleiden tot een nummer dat country blues artiest Henry Thomas (1874-1950s) opnam in juni 1927.


Ook op Blues Magazine ...

Geen berichten gevonden.