Foto Blues History : Pre-war blues deel 10 Big Bill Broonzy
Big Bill Broonzy (1893 – 1958)
Samengesteld door Hans Ros

Big Bill Broonzy (geboren Lee Conley Bradley) was een Amerikaanse blueszanger, songwriter en gitarist. Broonzy heeft meer dan 300 nummers opgenomen tijdens zijn leven, inclusief zowel bewerkingen van traditionele volksliedjes als originele bluesnummers. Hij was een van de zeventien kinderen van Frank Broonzy Bradley en Mittie Belcher. De datum en plaats van zijn geboorte worden betwist. Kort na zijn geboorte verhuisde het gezin naar een gebied in de buurt van Pine Bluff, Arkansas, waar Bill zijn jeugd doorbracht. Hij begon op jonge leeftijd muziek te spelen. Op 10-jarige leeftijd maakte hij een viool uit een sigarenkist en leerde hij spirituals en volksliederen spelen van zijn oom, Jerry Belcher. Hij werkte als sharecropper, had het spelen van de viool opgegeven en was prediker geworden. In 1916 werd zijn oogst vernietigd door droogte. Broonzy ging lokaal werken totdat hij in het leger ging in 1917. Hij diende twee jaar in Europa tijdens de Eerste Wereldoorlog. Na zijn ontslag uit het leger in 1919 verliet hij Pine Bluff en verhuisde naar het Little Rock-gebied. Een jaar later, in 1920, verhuisde hij naar het noorden naar Chicago.

Na aankomst in Chicago schakelde Broonzy over van viool naar gitaar. Hij leerde gitaar spelen van Papa Charlie Jackson. Door de jaren 1920 werkte Broonzy aan een reeks klusjes, waaronder Pullman portier, kok, gieterijarbeider en bewaarder, om zijn inkomen aan te vullen, trad hij regelmatig op en verbeterde zijn gitaarspel gestaag. Gedurende deze tijd schreef hij een van zijn kenmerkende nummers, een solo-gitaarstuk genaamd “Saturday Night Rub”. Dankzij zijn vriendschap met Jackson kon Broonzy auditie doen bij Paramount-directeur J. Mayo Williams. Zijn eerste testopnamen, gemaakt met zijn vriend John Thomas op zang, werden afgewezen, maar Broonzy hield aan en zijn tweede poging, een paar maanden later, was succesvoller. Zijn eerste plaat was “Big Bill’s Blues”en werd uitgebracht in 1927.

In 1930 gebruikte Paramount voor het eerst de volledige naam van Broonzy op een opname, “Station Blues” – zij het verkeerd gespeld als “Big Bill Broomsley”. De plaatverkopen bleven slecht en Broonzy werkte in een supermarkt. Harum Scarums. Met een trio bestaande uit Broonzy, Georgia Tom en Mozelle Alderson, nam de tweedelige “Alabama Scratch” op in Grafton, Wisconsin, voor Paramount Records in januari 1931. Broonzy nam verschillende nummers op die in het voorjaar van 1931 werden uitgebracht onder de naam Big Bill Johnson. In maart 1932 reisde hij naar New York City en begon met opnemen voor de American Record Corporation. Deze opnames verkochten beter en Broonzy werd steeds bekender. Terug in Chicago werkte hij regelmatig in South Side clubs en toerde hij met Memphis Minnie. In 1934 verhuisde Broonzy naar Bluebird Records, een dochteronderneming van RCA Victor en begon met opnemen met pianist Bob “Black Bob” Call. Met Call evolueerde zijn muziek naar een sterker R & B-geluid en zijn zang klonk meer zelfverzekerd en persoonlijk. In maart 1938 begon hij met opnemen voor Vocalion Records. De reputatie van Broonzy groeide. In 1938 werd hij gevraagd om de plaats in te nemen voor de onlangs overleden Robert Johnson bij het concert “From Spirituals to Swing” in Carnegie Hall, geproduceerd door John H. Hammond. Zijn halfbroer Washboard Sam en zijn vrienden Jazz Gillum en Tampa Red namen ook op voor Bluebird. Broonzy werd genoemd als de componist van veel van hun meest populaire opnames van die tijd. Naar verluidt speelde hij gitaar op de meeste nummers van Washboard Sam.

Na de Tweede Wereldoorlog nam Broonzy nummers op die de brug vormden waarmee veel jongere muzikanten overstaken naar de toekomst van de blues: de elektrische blues van het naoorlogse Chicago. Een van zijn bekendste nummers, “Key To The Highway”, werd toen uitgebracht. Hij verliet Chicago in 1950 om te werken als conciërge in de staat Iowa. Toen hij weer ging optreden kreeg hij de kans om door Europa te toeren. De toer was een keerpunt en toen hij terugkeerde naar de Verenigde Staten was hij een act met vele prominente folkartiesten, zoals Pete Seeger en Sonny Terry en Brownie McGhee. Vanaf 1953 keerde terug naar zijn solo folk-blues roots en reisde en nam uitgebreid op. De vele uitvoeringen van Broonzy tijdens de jaren 1950 in Britse folk- en jazzclubs waren van grote invloed op het Britse publiek en versterkten de opkomende Britse folkheropleving en vroege bluesscène. In 1955 publiceerde Broonzy, met de hulp van de Belgische schrijver Yannick Bruynoghe, zijn autobiografie, Big Bill Blues. Hij toerde over de hele wereld en reisde begin 1956 naar Afrika, Zuid-Amerika, de Stille Oceaan en door heel Europa. In 1958 leed Broonzy aan keelkanker. Hij stierf op 14 of 15 augustus 1958 en is begraven op Lincoln Cemetery, Blue Island, Illinois.

 
Wil je meer van Big Bill Broonzy luisteren, check deze link


Ook op Blues Magazine ...