charlie-starr-blackberry-smoke-photo-by-nineke-loedeman

Blackberry Smoke: een interview met frontman Charlie Starr

Een maand geleden verscheen Like An Arrow, het vijfde studioalbum van Blackberry Smoke. Via de telefoon spreken we met Charlie Starr, voorman van de vijfkoppige southern-rockband uit Atlanta, Georgia. Een gesprek over muzikale vrijheid, de verontrustende wereld waarin we nu leven – en over Northern Rock.

Starr bereidt zich voor op een optreden ‘s avonds in Tallahassee, Florida. Het is onderdeel van de Amerikaanse tournee van Blackberry Smoke na het uitkomen van Like An Arrow. Het gaat goed met de band. Net als voorganger Holding All The Roses uit 2015 is Like An Arrow uitstekend ontvangen door critici en publiek.

Tekst: Chris Bernasco

Vrijheid
Charlie Starr, leadzanger-gitarist en voornaamste songschrijver van de band, is erg blij met die erkenning. ‘We willen blijven groeien en platen maken die die ontwikkeling laten zien. Met elk nieuw album probeer ik me als songwriter en als arrangeur te ontwikkelen. Ik wil steeds iets toevoegen. Ik ben heel trots op de weg die we de afgelopen vijftien jaar samen hebben afgelegd. Het is fijn dat anderen dat ook zien.’

Hokjesgeest past niet bij Blackberry Smoke, dat naast Starr bestaat uit Brandon Still (toetsen), Paul Jackson (gitaar, zang) en de broers Brit Turner (drums) en Richard Turner (bas, zang). ‘We vinden het heerlijk om van alles en nog wat te doen,’ zegt Starr. ‘Niet alleen rock, maar ook andere stijlen en ritmes. Die vrijheid hoort bij de southern rock. Sommige fans zouden het liefst zien dat we één bepaald aspect van onze muziek benadrukken, bijvoorbeeld de heavy kant, dat we helemaal die kant opgaan. Maar dat gaat niet gebeuren. We willen niet steeds hetzelfde blijven doen.’

Zowel ‘Holding All the Roses’ als ‘Like An Arrow’ haalde de eerste plaats in de Amerikaanse country-charts. Hoewel Starr dat als een eer beschouwt, bevreemdt het hem ook. ‘We zijn echt een rock-‘n-rollband. Weliswaar met een diepe liefde voor traditionele country, maar ik zou ons nooit een countryband noemen. We zijn gewoon niet goed in een hokje te stoppen.’

Verdieping
Volgens sommige recensenten laat ‘Like An Arrow’ een duidelijke verdieping zien, zowel muzikaal als emotioneel. De openingstrack, het apocalyptische Waiting for the Thunder is behoorlijk heavy, erkent Starr. ‘Van alle nummers die ik heb geschreven – en zal schrijven – komt dit het dichtst in de buurt van een protestsong. Het is geen specifiek politiek statement, maar het gaat wel over hoe beangstigend het is om nu in deze wereld te leven. Over de toestand in Amerika, de economische situatie, het geweld overal en over wat voor wereld onze kinderen te wachten staat.’

‘Ook The Good Life is een serieuze song. Het gaat over vaderschap en grootvaderschap. Ik schreef het voor mijn vader en zijn vader. Over het soort dingen die plaatsvinden tussen een vader en een zoon. En ik denk dat we veel van onze ouders overnemen bij hoe we zelf onze kinderen opvoeden.’

blackberry-smoke

Northern Rock
Volgens diverse popscribenten beleeft de southern rock momenteel een wedergeboorte, en is Blackberry Smoke daarvan de vaandeldrager. Starr ziet dat anders. ‘In mijn beleving is er helemaal geen revival nodig. Die muziek is nooit weggeweest. Als je nu hier door het platteland van Amerika zou reizen, dan hoor je The Allman Brothers, Lynyrd Skynyrd, Charlie Daniels Band, Molly Hattchet en The Marshall Tucker Band heel vaak voorbijkomen op de radio. Naast The Rolling Stones, Little Feat, Aerosmith en dat soort bands. Allemaal gewoon rock-‘n-rollbands met een stabiele fanbase, geen eendagsvliegen.’ Grinnikend voegt hij eraan toe: ‘Ik heb een vriend die zegt: “alle rock-‘n-roll is zuidelijk, want daar komt het vandaan. Er bestaat wel een subgenre dat Northern Rock wordt genoemd.”’

Live-band
Blackberry Smoke staat bekend als een echte live-band, met een zeer hechte podiumsound. De mannen draaien inmiddels al vijftien jaar mee in het circuit en doen zo’n 250 optredens per jaar. Starr ziet daarin deels de verklaring voor hun opvallend hechte podiumsound.

De afgelopen jaren deden de southern rockers al meermaals ons land aan. Starr herinnert zich het eerste optreden nog, in de kleine zaal van Paradiso in 2009. Maar ook andere keren dat de band in Nederland was. ‘We hebben in Amsterdam in de Melkweg gespeeld, en later in een uitverkocht Paradiso. Geweldig. En twee jaar terug in de Metropool in Hengelo, dat was ook fantastisch.’

Begin volgend jaar komt Blackberry Smoke weer naar Europa. In maart staat de band in de Melkweg. ‘We gaan dan zeker veel materiaal van ons nieuwe album spelen,’ kondigt Starr aan, ‘maar we putten ook de rest van ons repertoire. Eén ding is zeker: we spelen nooit twee avonden dezelfde setlist. Daarvoor houden we te veel van afwisseling. Je weet nooit wat je precies gaat krijgen.’

Website artiest: www.blackberrysmoke.com